Perché il coronavirus ha finora risparmiato l’Africa?

Quando è diventato chiaro che il nuovo Coronavirus in uscita dalla Cina era destinato a diventare una pandemia, la preoccupazione internazionale si è rapidamente indirizzata su come sarebbero stati colpiti i Paesi con sistemi sanitari deboli, la maggior parte dei quali si trova in Africa. Si temeva che sarebbero stati rapidamente sopraffatti dal virus e che sarebbero rimasti a bocca aperta.

L’esposizione del continente alla Cina, dovuta ai suoi profondi legami commerciali con il Paese, è stata la principale fonte di preoccupazione, come dimostra un brillante studio di modellazione che analizza questo rischio, uscito su The Lancet. L’Organizzazione Mondiale della Sanità e altre agenzie sanitarie internazionali si sono mobilitate per fornire assistenza tecnica e hanno contribuito a procurare kit di test e corsi di formazione di laboratorio per vari Paesi africani.

Non sottovaluto la preoccupazione, e apprezzo lo sforzo che è stato fatto per far sì che i paesi africani avessero una possibilità di combattere. In realtà, l’apprensione non si è limitata agli ambiti internazionali. A livello locale, molti erano preoccupati che i nostri governi prendessero la cosa troppo alla leggera. Persino io mi sono scagliato contro il governo keniota per il suo apparente lassismo.

Il fatto principale è che il virus ha finora risparmiato in gran parte l’Africa. È vero che diversi Paesi, dall’Egitto al Sudafrica, hanno registrato casi, e ogni giorno ne spuntano altri. L’Egitto sembra avere il problema più difficile, con una nave da crociera sul Nilo al centro di un recente picco di casi. Ma gran parte del resto del continente non ha ancora casi.

Questo tasso di incidenza stranamente basso ha lasciato molti perplessi. Degli oltre 100.000 casi in tutto il mondo, solo una manciata si trova in Africa, e più della metà di questi si trova in Egitto. All’inizio si temeva che la malattia potesse essere già arrivata nel continente, non flagellata da meccanismi di rilevamento difettosi, e che stesse marcendo, pronta a scoppiare quando era fuori controllo.

È possibile che sia così, ma la paura non si è ancora manifestata. Invece, comincia a emergere che, in mezzo a tutte le lamentele su come se la sarebbe cavata l’Africa, sono state trascurate alcune informazioni cruciali. Ne ho individuate due particolarmente importanti. In tandem, possono aver posto un ruolo cruciale nel proteggere l’Africa da questa epidemia.

Il primo è che l’Africa non è così esposta alla Cina come molti pensavano inizialmente. I legami della Cina con l’Africa, pur essendo profondi e significativi per il continente, non sono all’altezza delle sue relazioni con il Nord America e l’Europa. Può essere il più grande partner commerciale di molti Paesi africani, ma, in termini assoluti, questo è reso insignificante dai suoi scambi commerciali con il resto del mondo.

Si può affermare che ogni anno i cinesi si recano in Europa e in Nord America più di quanto non siano mai venuti in Africa. Nel 2017 i viaggiatori cinesi hanno fatto un totale di 130 milioni di viaggi all’estero. Di questi, solo circa 0,8 milioni (0,62%) sono stati in Africa, e il numero totale di cinesi nel continente è stimato in circa 2 milioni. In breve, il resto del mondo è molto più esposto dell’Africa alla Cina.

Quello studio di The Lancet a cui ho fatto riferimento prima ha effettivamente confrontato questi diversi livelli di esposizione, ma si trova in profondità nella sezione di discussione. Per un’illustrazione reale, basta guardare il modello di infezione del virus. Per la maggior parte della sua breve storia, si è comportato come se l’Africa non esistesse. E quando alla fine si è manifestato, è arrivato da ogni parte, tranne che dalla Cina. In realtà, la maggior parte dei casi finora è stata di origine europea, con alcuni casi provenienti da altre parti del mondo.

Il secondo fattore trascurato è che i Paesi africani potrebbero avere la più ampia esperienza sul campo nell’affrontare le epidemie di malattie virali. Dall’Ebola alla febbre del Lazo alla Zika, i Paesi africani hanno affrontato più epidemie a memoria d’uomo. Grazie a ciò, hanno sviluppato una vasta esperienza e capacità. Anche il principale farmaco sperimentato per il nuovo virus, il remdesivir, è già stato messo alla prova nei punti caldi dell’Ebola africano.

Questa esperienza è stata utile. Ad esempio, il primo caso di coronavirus nell’Africa subsahariana è stato registrato in Nigeria, un Paese che ha debellato l’Ebola in soli tre mesi durante l’epidemia dell’Africa occidentale del 2013-2016, e stava già gestendo un’epidemia di febbre lappone, una malattia virale più letale, quando la Covid-19 si è rotta. Il paziente, un italiano, è stato messo in quarantena e tutti i contatti rintracciabili sono stati isolati. Uno di questi è ora il secondo caso confermato della Nigeria.

Mentre i giornalisti notano che potrebbero ancora entrare negli Stati Uniti senza essere sottoposti a screening, i Paesi africani (compresi quelli piccoli, relativamente non esposti) sono diventati delle fortezze contro il virus. Tutti i punti d’ingresso, per quel che valgono, sono pesantemente monitorati, con funzionari mascherati che prendono le temperature e segnalano i casi sospetti.

Fin dall’inizio, molti paesi disponevano già delle infrastrutture necessarie per questo esercizio. Posso testimoniarlo personalmente; mentre rientravo in Kenya dall’Uganda nel dicembre 2019, sono stato sottoposto a un esame per l’Ebola. Dato che il metodo di screening primario per entrambi i virus, prendendo le temperature nei punti di ingresso, è lo stesso, è bastato rinforzare l’operazione, piuttosto che ripartire da zero.

Questo livello di preparazione inconsapevole, combinato con la nostra minore esposizione alla Cina, è forse la ragione principale per cui i tassi di incidenza del coronavirus in Africa sono rimasti bassi per così tanto tempo. Grazie ad esso, i nostri governi hanno avuto più tempo del resto del mondo per costruire capacità specifiche per affrontare il nuovo virus. Potrei ancora sbagliarmi, ma sembra che i nostri fragili sistemi sanitari siano stati preparati meglio di quelli dei Paesi più avanzati.

Tanto per sottolineare questo, il 3 marzo scorso, l’ultimo paziente dell’Ebola ha lasciato il centro di cura di Beni, teatro dell’ultimo focolaio della malattia nella Repubblica Democratica del Congo. Ci è voluto più di un anno per debellare l’epidemia, e la vittoria è stata celebrata con canti e balli. Ma il mondo non se n’è accorto, perché tutti stavano impazzendo per il nuovo virus.

Il 10 marzo, la RDC ha registrato il suo primo caso di Covid-19. Il mondo doveva stare attento a come il paese affrontava questa nuova sfida. Ci potrebbero essere un paio di cose da imparare.

Nota: dovrebbe essere ovvio, ma questo è un articolo su una storia in rapida evoluzione, quindi le cose potrebbero essere cambiate nel momento in cui lo si legge. Inoltre, non sono un esperto nella gestione delle malattie. Il mio trattamento di questo numero è interamente da un punto di vista laico.

Mathew Otieno scrive per Mercatornet da Nairobi, Kenya.

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